東吳大學創辦之初,校址設於蘇州,因蘇州古屬「東吳」地,「東吳為歷來鍾毓之地,地傑則人靈,可造必多,故以命名」;清末兩江總督劉坤一於1899年致函當時美國駐上海總領事古那(John Goodnow),提及林樂知在蘇垣創辦書院,「東吳士子從此皆是公門桃李矣」。此為東吳大學中文校名的由來。

         至於東吳大學的英文校名, 19016月向美國田納西州政府申請立案註冊時,定為‘Central University of China’,中文譯為「在華之中央大學堂」或「中華中央大學」,此一英文校名,反映當時美國基督教監理會想在中國建立以蘇州的東吳大學為中心,在中國其他地區建立各學院的宏觀構想。1908正式立案變更英文校名為‘Soochow University。事實上,此一英文校名之前早已在一些場合使用。

 

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